The birds of America es una obra maestra del siglo XIX, repleta de 435 ilustraciones coloreadas a mano, la cual ha sido considerada durante mucho tiempo como uno de los documentos cruciales sobre la historia natural de los Estados Unidos.

En 2010 se puso a la venta una copia de este en la casa de subastas Sotheby’s, convirtiéndolo en el libro vendido más caro de la historia hasta la fecha. La oferta ganadora de 10.270.000 dólares se adjudicó a un coleccionista anónimo que hizo una oferta por teléfono. De hecho, como cada uno de los cuadros se considera tan valioso, se temía que el volumen pudiera ser dividido y vendido como obras de arte separadas.

John James Audubon (1785 – 1851) fue un ornitólogo de principios del siglo XIX responsable de crear el libro ilustrado de aves más grande y hermoso de todos los tiempos. Como muchos de sus compañeros en la época, era un ávido coleccionista y un cazador apasionado. Viajó mucho en busca de raros especímenes y, más tarde, en busca de un editor para publicar su obra.

En el camino se encontró con la aventura, la oposición y el romance; estudió los hábitos íntimos de la vida silvestre, se hizo amigo de los nativos americanos y se convirtió en una figura de moda en la educada sociedad inglesa.

Al igual que su gran libro compuesto de cuatro volúmenes, Audubon fue uno de los personajes más coloridos de la historia de la historia natural Estadounidense.

Portada de libro Birds of america

Detrás de The birds of America, el libro más caro de la historia.

Nació como Jean-Jacques Laforest Audubon en Saint-Domingue (ahora Haití) en el Caribe, hijo ilegítimo de un comerciante francés y camarera francesa, Jeanne Rabin. Su infancia la pasó con su madrastra en Francia, donde desarrolló su amor por la naturaleza y su pasión por el dibujo. Su pasión por la naturaleza fue igualada por su amor por su país de adopción y se convirtió en ciudadano naturalizado en 1812.

Después de varios negocios fallidos, Audubon se dedicó cada vez más a su «gran idea», un ambicioso plan para publicar un libro de reproducciones a tamaño natural de todas las aves de los Estados Unidos y sus parajes. El proyecto lo puso en contacto  y a su vez en conflicto  con otros naturalistas, quienes vieron su esfuerzo como un acto de rivalidad contra el establecimiento ornitológico dirigido inicialmente por Alexander Wilson y, después de su muerte, por su biógrafo George Ord. The Birds of America absorbió la atención de Audubon durante gran parte de su vida y su publicación tardó casi 12 años en completarse.

En el siglo XIX era práctica habitual que los ilustradores de aves trabajaran exclusivamente con ejemplares conservados, pero Audubon consideraba que esto no era lo ideal. Cuando era joven, se sentía constantemente frustrado por el desafío de arreglar los cadáveres sin vida de las aves a las que había disparado para que pudieran ser plasmados en papel en posturas que parecían reales. La apariencia de los ojos de un pájaro y el color de su pico, patas y piel desnuda cambian rápidamente después de la muerte y Audubon quería dibujarlos lo más rápido posible mientras estaban frescos. Después de mucha experimentación, ideó un método para aparejar el cadáver con alambres insertados en su cuerpo, para permitirle posicionarlo como él deseaba. También utilizó una cuadrícula colocada detrás del espécimen para ayudar a mantener sus proporciones de tamaño natural.

Aunque Audubon siempre prefirió trabajar con aves recién muertas, las enormes limitaciones de la época durante la publicación de The Birds of America significaron que esto no siempre era posible y se vio cada vez más obligado a referirse a especímenes preservados recolectados por otros.

ilustración de un halcón de el libro birds of america

Audubon buscó inicialmente su publicación en Estados Unidos, pero la oposición de la comunidad científica le obligó a viajar a Inglaterra. Allí eventualmente formó una alianza con tal vez el único editor y grabador que podría convertir su ambicioso sueño en realidad, Robert Havell, Jr. Fue publicado originalmente por el autor en Londres en cuatro volúmenes entre 1827 y 1838. Dada la escala del proyecto, se decidió publicar el libro para los suscriptores por partes, un método tradicional de recaudación de fondos para una publicación tan costosa.

Originalmente destinada a contener 400 planchas, la obra se extendió finalmente a una portada grabada y 435 planchas de acuarelas, emitidas en 87 partes de un tamaño de 99 x 66cm. Cinco volúmenes de texto que acompañaban a estas placas fueron publicados en Edimburgo y publicados por separado bajo el título de «Ornithological Biography».

Gracias a la labor de trabajo de la British Library, podemos contemplar la totalidad del libro más caro de la historia, The birds of america en su página web con minucioso detalle gracias al buen escaneo de la obra y de la aplicación creada para su muestra.

La propiedad intelectual y derechos de las obras/imagenes mostradas en este artículo de oldskull.net, corresponden íntegramente al autor citado en esta misma entrada.

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